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AI+系列报道: 灵动科技:行走的AI

2019年03月23日  07:00   21世纪经济报道   赵娜  

在人工智能机器人大热之下,灵动科技为什么选择从行李箱和物流场景切入?在此领域,其有什么竞争力?

3月21日,灵动科技(ForwardX)宣布获得1亿元B轮融资。本次融资由湖畔里程领投,交银国际、九弦资本跟投,A轮投资人鼎晖投资、钟鼎资本继续跟投。此前,公司于2017年一年内完成种子轮、天使轮及A轮三轮融资。

灵动科技是一家视觉自主机器人公司,公司在三年时间内开发了两类产品:一是,多款针对2B市场的基于视觉感知的仓储机器人,用以提升各类仓库的拣货效率;二是,一款针对2C市场的跟随式登机箱——就是那款在CES火爆蹿红的可以自己行走的旅行箱。

在人工智能机器人大热之下,灵动科技为什么选择从行李箱和物流场景切入?在此领域,其有什么竞争力?而包括鼎晖投资、钟鼎资本、湖畔里程的投资,又为其带来怎样的价值?

创业始末

2003年,全国机器人大赛(Robocoon)中国区冠军齐欧,并未像“同侪们”(后界冠军汪滔创立大疆做无人机、周伟创立乐行天下做平衡车)那样“毕业就创业”,而选择加入微软研究院,之后又在SAP、甲骨文负责产品研发和销售。直到2015年底,他意识到创业时机到了。

此时,齐欧瞄准的方向——人工智能+机器人领域,正迎来“寒武纪生命大爆发”。据不完全统计,2015年,国内只有458家机器人公司;而到2017年9月,这一数字已高达6666家。整个2017年,167家人工智能相关公司融资逾50亿美元。

齐欧认为,这是“天时地利人和”。“目前,全球人工智能创业环境最好的就是中国。”而依据是,“算法领域,华人及华裔科学家发表的论文无论数量还是质量,都不逊色于美国;中国有全球最多的应用场景和数据;至于硬件制造能力,我们周五把印制电路板设计方案发出去,下周初就能收到自深圳返回的硬件产品,这在美国完全不可想象。”他说。

2017年1月,灵动科技拿到天使轮投资时,公司只有3个人;而在2017年10月,钟鼎资本与鼎晖投资找到他们时,公司也只有一个技术平台,以及一个2C的产品——跟随式行李箱,公司的市场团队也还没有组建。

在投资灵动科技之后,两家机构与灵动科技一起,碰撞出物流产品的解决方案。而DHL、京东物流等现有物流客户,都是在两家投资机构的引荐下达成的合作。

“投资灵动科技,首先投的是人。鼎晖十分欣赏齐欧在产品、技术、商业等方面所积淀的综合能力。”日前,鼎晖创新与成长基金高级合伙人王明宇告诉记者,灵动科技高度契合鼎晖对“算法+场景+硬件”的AI赛道产业化发展趋势研判。

其实,在人工智能领域,鼎晖投资几乎收获了所有头部企业。除了灵动科技,在商汤科技、埃夫特、优必选、汇医慧影等背后,无一例外都隐现鼎晖的身影。灵动科技COO关雅昕告诉记者,鼎晖对灵动科技投资前的技术尽调环节,商汤科技就发挥了重要作用。

产品落地

“美丽的算法,要将其放到什么样的机器人上,在什么样的场景下,才能尽量多地为社会服务?”这是灵动科技创业以来,一直在琢磨的事情。

据了解,灵动科技的第一款产品是跟随式行李箱。为什么要做行李箱?公司的逻辑很简单:10%的家庭每年都会有新的行李箱采购,其中每年有数十亿元的高端箱包市场。

而实践也已证明公司的选择。据了解,灵动科技的跟随行李箱在美国上线众筹2个月,便刷新中国高端原创产品预售额——1000万元。

行李箱之外,灵动科技还在寻找更大的市场。据了解,公司产品团队从100多个方向中首先筛选出了行业规模大、自动化程度较高、即便出错危害也尽可能小的几个方向集中进行产品研制。公司做了大量的调研,与投资人、客户合作交流过程中才发现,物流是个巨大的金矿。

数据显示,物流行业带来的GDP占15%左右,具体来说,9%在于干线的卡车运输,6%在于仓储里的作业。这6%中,74%又在叉车市场,21%的成箱拣货,还有5%的小件拣货。

在仓储和最后一米配送环节,是百万级的从业人口。以某电商为例,仓储环节工人的流失率在35%左右,招不到工人已经成为最头痛的问题。而灵动科技的产品能够解决这些痛点。

据了解,灵动科技研发的全球首款基于视觉感知的仓储协作机器人——视觉导航AMR(电商小件3C仓BX100、电商中大件仓BX350、叉车等),已成为DHL全球合作伙伴;同时应用到京东、亚马逊等的物流仓库,预计2019年部署量超过1000台。

技术壁垒

无论是二维码机器人,还是激光雷达在十多年前都已出现的成熟技术,经过多年产品细节打磨,商业模式已经很清晰,后来者可以直接享受红利,而不用花时间再去摸索,但视觉自主导航机器人领域没有模仿者。

没有产品的模仿红利,是灵动科技的困局,也让灵动科技有了破釜沉舟的创新勇气。齐欧说,“我们不可能等美国人十年后技术成熟再去参与,而现在是和他们一起赛跑。”

王明宇认为,灵动科技这样的发展路径虽然难度更大,却也构建了更高的竞争壁垒。

首先,是其研发的基于视觉的VSLAM定位和强化学习的避障导航技术。现在,很多物流搬运机器人是基于固定路线,沿着铺设好的磁条和二维码走,但无法避障;也有一些通过激光雷达进行定位和避障,但多线激光雷达成本过高,单线激光雷达无法适应复杂的仓储环境。

而灵动科技因为没有依赖昂贵的激光雷达,只是用数颗普通笔记本电脑的摄像头(单个100多块钱),就实现了所有的技术。如此,灵动科技可以在物流行业做到成本最低的自动化解决方案。据了解,这项技术在国际上也尚未落地,只有谷歌和美国几所大学有一些研究。

此外,基于深度学习的视觉跟踪算法也让灵动科技引以为豪。“机器人和人协同工作时,会遇到光线变化,人的角度变换,甚至穿相同制服的人互相穿插阻挡的情况,目前传统方法很难实现精确追踪,而灵动科技的基于深度学习的视觉跟踪算法可以很好地处理。”齐欧说。

对于灵动科技来说,其核心壁垒还在于,在物流场景下,其积累了海量的数据和环境理解能力,尤其在工程行业项目积累了大量各种各样特殊情况的数据,这些数据大大提升了其仓储机器人的安全性,价值不菲。“就像老司机,开车开多了,对各种复杂情况就能自如应对了。”齐欧说。(编辑林坤)

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